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De la Terre à la Lune.  Jules Verne
Chapitre 15. LA FETE DE LA FONTE
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Pendant les huit mois qui furent employes a l'operation du forage, les travaux preparatoires de la fonte avaient ete conduits simultanement avec une extreme rapidite; un etranger, arrivant a Stone's-Hill, eut ete fort surpris du spectacle offert a ses regards.

A six cents yards du puits, et circulairement disposes autour de ce point central, s'elevaient douze cents fours a reverbere, larges de six pieds chacun et separes l'un de l'autre par un intervalle d'une demi-toise. La ligne developpee par ces douze cents fours offrait une longueur de deux milles [Trois mille six cents metres environ.]. Tous etaient construits sur le meme modele avec leur haute cheminee quadrangulaire, et ils produisaient le plus singulier effet. J.-T. Maston trouvait superbe cette disposition architecturale. Cela lui rappelait les monuments de Washington. Pour lui, il n'existait rien de plus beau, meme en Grece, "ou d'ailleurs," disait-il, "il n'avait jamais ete".

On se rappelle que, dans sa troisieme seance, le Comite se decida a employer la fonte de fer pour la Columbiad, et specialement la fonte grise. Ce metal est, en effet, plus tenace, plus ductile, plus doux, facilement alesable, propre a toutes les operations de moulage, et, traite au charbon de terre, il est d'une qualite superieure pour les pieces de grande resistance, telles que canons, cylindres de machines a vapeur, presses hydrauliques, etc.

Mais la fonte, si elle n'a subi qu'une seule fusion, est rarement assez homogene, et c'est au moyen d'une deuxieme fusion qu'on l'epure, qu'on la raffine, en la debarrassant de ses derniers depots terreux.

Aussi, avant d'etre expedie a Tampa-Town, le minerai de fer, traite dans les hauts fourneaux de Goldspring et mis en contact avec du charbon et du silicium chauffe a une forte temperature, s'etait carbure et transforme en fonte [C'est en enlevant ce carbone et ce silicium par l'operation de l'affinage dans les fours a puddler que l'on transforme la fonte en fer ductile.]. Apres cette premiere operation, le metal fut dirige vers Stone's-Hill. Mais il s'agissait de cent trente-six millions de livres de fonte, masse trop couteuse a expedier par les railways; le prix du transport eut double le prix de la matiere. Il parut preferable d'affreter des navires a New York et de les charger de la fonte en barres; il ne fallut pas moins de soixante-huit batiments de mille tonneaux, une veritable flotte, qui, le 3 mai, sortit des passes de New York, prit la route de l'Ocean, prolongea les cotes americaines, embouqua le canal de Bahama, doubla la pointe floridienne, et, le 10 du meme mois, remontant la baie d'Espiritu-Santo, vint mouiller sans avaries dans le port de Tampa-Town.

La les navires furent decharges dans les wagons du rail-road de Stone's-Hill, et, vers le milieu de janvier, l'enorme masse de metal se trouvait rendue a destination.

On comprend aisement que ce n'etait pas trop de douze cents fours pour liquefier en meme temps ces soixante mille tonnes de fonte. Chacun de ces fours pouvait contenir pres de cent quatorze mille livres de metal; on les avait etablis sur le modele de ceux qui servirent a la fonte du canon Rodman; ils affectaient la forme trapezoidale, et etaient tres surbaisses. L'appareil de chauffe et la cheminee se trouvaient aux deux extremites du fourneau, de telle sorte que celui-ci etait egalement chauffe dans toute son etendue. Ces fours, construits en briques refractaires, se composaient uniquement d'une grille pour bruler le charbon de terre, et d'une "sole" sur laquelle devaient etre deposees les barres de fonte; cette sole, inclinee sous un angle de vingt-cinq degres, permettait au metal de s'ecouler dans les bassins de reception; de la douze cents rigoles convergentes le dirigeaient vers le puits central.

Le lendemain du jour ou les travaux de maconnerie et de forage furent termines, Barbicane fit proceder a la confection du moule interieur; il s'agissait d'elever au centre du puits, et suivant son axe, un cylindre haut de neuf cents pieds et large de neuf, qui remplissait exactement l'espace reserve a l'ame de la Columbiad. Ce cylindre fut compose d'un melange de terre argileuse et de sable, additionne de foin et de paille. L'intervalle laisse entre le moule et la maconnerie devait etre comble par le metal en fusion, qui formerait ainsi des parois de six pieds d'epaisseur.

Ce cylindre, pour se maintenir en equilibre, dut etre consolide par des armatures de fer et assujetti de distance en distance au moyen de traverses scellees dans le revetement de pierre; apres la fonte, ces traverses devaient se trouver perdues dans le bloc de metal, ce qui n'offrait aucun inconvenient.

Cette operation se termina le 8 juillet, et le coulage fut fixe au lendemain.

"Ce sera une belle ceremonie que cette fete de la fonte," dit J.-T. Maston a son ami Barbicane.

"Sans doute," repondit Barbicane, "mais ce ne sera pas une fete publique!"

"Comment! vous n'ouvrirez pas les portes de l'enceinte a tout venant?"

"Je m'en garderai bien, Maston; la fonte de la Columbiad est une operation delicate, pour ne pas dire perilleuse, et je prefere qu'elle s'effectue a huis clos. Au depart du projectile, fete si l'on veut, mais jusque-la, non."

Le president avait raison; l'operation pouvait offrir des dangers imprevus, auxquels une grande affluence de spectateurs eut empeche de parer. Il fallait conserver la liberte de ses mouvements. Personne ne fut donc admis dans l'enceinte, a l'exception d'une delegation des membres du Gun-Club, qui fit le voyage de Tampa-Town. On vit la le fringant Bilsby, Tom Hunter, le colonel Blomsberry, le major Elphiston, le general Morgan, et _tutti quanti_, pour lesquels la fonte de la Columbiad devenait une affaire personnelle. J.-T. Maston s'etait constitue leur cicerone; il ne leur fit grace d'aucun detail; il les conduisit partout, aux magasins, aux ateliers, au milieu des machines, et il les forca de visiter les douze cents fourneaux les uns apres les autres. A la douze-centieme visite, ils etaient un peu ecoeures.

La fonte devait avoir lieu a midi precis; la veille, chaque four avait ete charge de cent quatorze mille livres de metal en barres, disposees par piles croisees, afin que l'air chaud put circuler librement entre elles. Depuis le matin, les douze cents cheminees vomissaient dans l'atmosphere leurs torrents de flammes, et le sol etait agite de sourdes trepidations. Autant de livres de metal a fondre, autant de livres de houille a bruler. C'etaient donc soixante-huit mille tonnes de charbon, qui projetaient devant le disque du soleil un epais rideau de fumee noire.

La chaleur devint bientot insoutenable dans ce cercle de fours dont les ronflements ressemblaient au roulement du tonnerre; de puissants ventilateurs y joignaient leurs souffles continus et saturaient d'oxygene tous ces foyers incandescents.

L'operation, pour reussir, demandait a etre rapidement conduite. Au signal donne par un coup de canon, chaque four devait livrer passage a la fonte liquide et se vider entierement.

Ces dispositions prises, chefs et ouvriers attendirent le moment determine avec une impatience melee d'une certaine quantite d'emotion. Il n'y avait plus personne dans l'enceinte, et chaque contremaitre fondeur se tenait a son poste pres des trous de coulee.

Barbicane et ses collegues, installes sur une eminence voisine, assistaient a l'operation. Devant eux, une piece de canon etait la, prete a faire feu sur un signe de l'ingenieur.

Quelques minutes avant midi, les premieres gouttelettes du metal commencerent a s'epancher; les bassins de reception s'emplirent peu a peu, et lorsque la fonte fut entierement liquide, on la tint en repos pendant quelques instants, afin de faciliter la separation des substances etrangeres.

Midi sonna. Un coup de canon eclata soudain et jeta son eclair fauve dans les airs. Douze cents trous de coulee s'ouvrirent a la fois, et douze cents serpents de feu ramperent vers le puits central, en deroulant leurs anneaux incandescents. La ils se precipiterent, avec un fracas epouvantable, a une profondeur de neuf cents pieds. C'etait un emouvant et magnifique spectacle. Le sol tremblait, pendant que ces flots de fonte, lancant vers le ciel des tourbillons de fumee, volatilisaient en meme temps l'humidite du moule et la rejetaient par les events du revetement de pierre sous la forme d'impenetrables vapeurs. Ces nuages factices deroulaient leurs spirales epaisses en montant vers le zenith jusqu'a une hauteur de cinq cents toises. Quelque sauvage, errant au-dela des limites de l'horizon, eut pu croire a la formation d'un nouveau cratere au sein de la Floride, et cependant ce n'etait la ni une eruption, ni une trombe, ni un orage, ni une lutte d'elements, ni un de ces phenomenes terribles que la nature est capable de produire! Non! l'homme seul avait cree ces vapeurs rougeatres, ces flammes gigantesques dignes d'un volcan, ces trepidations bruyantes semblables aux secousses d'un tremblement de terre, ces mugissements rivaux des ouragans et des tempetes, et c'etait sa main qui precipitait, dans un abime creuse par elle tout un Niagara, de metal en fusion.